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Qu'est-ce qu'une cirrhose ?

Qu'est-ce qu'une cirrhose ?

Cette maladie au nom relativement connu du grand public serait à l’origine d’environ 15 000 décès chaque année. Il s’agit en fait d’une maladie du foie, liée à l’agression de ce dernier par des produits toxiques (souvent l’alcool) ou bien des hépatites virales. La cirrhose est une maladie diffuse, chronique et malheureusement irréversible qui ne se manifeste que lorsque trois quarts des cellules du foie sont infectées. Elle est de même à l’origine de certaines complications graves qui peuvent mener à une transplantation de foie dans certains cas extrêmes.

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Les causes de la cirrhose

On associe souvent une cirrhose du foie à une consommation excessive d’alcool. En effet, dans la plupart des cas, c’est l’alcoolisme qui est en cause mais l’on retrouve également des causes infectieuses comme l’hépatite B dans les pays d’Asie et d’Afrique, transmissible par le sang, la salive et les relations sexuelles et l’hépatite C en Europe qui se transmet par voie sanguine. On trouve également à l’origine des cirrhoses des maladies génétiques ou bien des problèmes d’insuffisance cardiaque au niveau droit. La particularité de la cirrhose est son aspect latent, la maladie ne provoquant aucun symptôme particulier pendant une durée variable selon les individus. On observe néanmoins une fatigue, une perte d’appétit et de poids. Le foie quant à lui augmente de volume mais sans aucune douleur dans un premier temps.

l'alcool responsable de la cirrhose du foie

Une modification de l’architecture du foie

Au départ, une agression provoque l’inflammation du foie qui finit par devenir chronique. Sous l’action de certains agents toxiques, les cellules hépatiques sont progressivement détruites et remplacées par de nouvelles fibres qui désorganisent complètement les structures du foie. C’est ce que l’on appelle la fibrose qui fait perdre de son élasticité au foie. La circulation du sang depuis la rate et les intestins vers le foie est particulièrement gênée par cette régénération anormale des cellules.

La fibrose provoque en effet une compression des veines du foie entraînant une augmentation de la pression dans la veine qui se situe en amont : la veine porte. On parle d'hypertension portale du nom de la veine porte qui draine le sang des intestins vers le foie. La personne se sent alors grandement affaiblie et sa peau ainsi que le blanc de son oeil prennent une coloration jaune. Lorsque la cirrhose atteint un stade plus avancé sans aucun traitement, les urines se font plus rares et les chevilles peuvent gonfler sous l’effet d’un d’oedème. En cas d'hypertension portale, la personne peut également présenter des vomissements de sang ou des selles noires sanglantes. C’est la preuve du saignement des varices gastriques ou oesophagiennes.

Bon à savoir

Il n’y a pas de traitement contre la cirrhose du foie. Dans le cas d’une cirrhose liée à l’alcoolisme, l’arrêt de toute boisson alcoolisée est indispensable. Le médecin préconise également des diurétiques pour retrouver un rythme urinaire normal. Bien que rare, la transplantation d’un foie est le seul traitement possible en cas d’insuffisance hépatique sévère. Le foie sain peut être prélevé chez une personne en état de mort cérébrale ou bien les médecins prélèvent une partie d’un foie chez un patient vivant. Le foie a une grande capacité de régénération.

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